Le volcan, éteint depuis fort longtemps, fascine par sa présence majestueuse au centre de l’île. Point culminant de La Réunion, le Piton des Neiges constitue un très bel objectif de randonnée. L’occasion rêvée d’explorer une merveilleuse nature préservée.
 
La Réunion est indissociable du Piton des Neiges. En effet, le volcan, endormi depuis 120 siècles, est à l’origine de la création des deux tiers de l’île, voilà plus de trois millions d'années. Erodé par le temps et l’absence d’activité volcanique, il reste tout de même le plus haut sommet de l’île, à 3.071 mètres d’altitude. Mais son nom est trompeur, car ce toit de La Réunion est rarement couvert d’un manteau blanc : il n’y a pas de neiges éternelles et les chutes de neige y sont peu fréquentes. Néanmoins, il y fait froid et les randonneurs qui veulent entreprendre son ascension doivent être bien équipés.

Ascensions et randonnées

Il est possible de se lancer à l’assaut de ses flancs mythiques depuis la Plaine des Cafres ou le cirque de Salazie. Mais en général, les valeureux marcheurs partent du cirque de Cilaos, également au centre de l’île. Ils font ensuite halte au seul gîte du Piton des Neiges, l’incontournable refuge de la Caverne Dufour. Après une bonne nuit de repos dans un des quatre dortoirs (48 places au total) et un repas roboratif, ils se lèvent très tôt, avant l’aube, pour parcourir les derniers kilomètres avant le sommet. Au bout d’un peu plus d’une heure, leurs efforts sont récompensés. Ils assistent au lever du soleil sur presque toute l’île, avec à l’horizon l’océan Indien, dont les eaux turquoise fusionnent avec le ciel. En bas, les trois cirques, de Mafate (au nord-ouest), Salazie (au nord-est) et Cilaos (au sud) s’éveillent aussi. Ils se sont formés après l’effondrement de la voûte du Piton des Neiges : les affaissements ont créé des falaises gigantesques, puis ont été partiellement remplis par les coulées de lave échappées du volcan.

Excursions touristiques

L’excursion touristique jusqu’à ce vénérable point culminant permet une découverte de l'île de La Réunion encore plus approfondie et offre un spectacle magique aux visiteurs, qui n’oublieront jamais cette expérience unique. Ils ne sont pas les seuls à apprécier cet environnement extraordinaire, qu’ils veillent à préserver lors de leur passage.

Le Piton des Neiges, patrimoine de l'Unesco

L’Unesco a inscrit, en 2010, les Pitons, cirques et remparts réunionnais sur la liste des biens naturels du Patrimoine mondial, en raison de leur valeur universelle exceptionnelle. Le Piton des Neiges peut continuer à dormir en toute sérénité, son héritage naturel est bien protégé, puisqu’il fait aussi partie du Parc national de La Réunion.